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Talkback ahora será conocido como Android Accessibility Suite

La empresa Google ha decidido cambiar el nombre a su lector de pantallas para el sistema Android. En la última actualización de Talkback Google ha aprovechado y cambiado el nombre de este lector a Android Accessibility Suite.

Con este movimiento parece ser que la empresa quiere dejar claro que Talkback ha dejado de ser un sistema que comenzó como una aplicación para que personas pudiesen manejar el teléfono sin mirar a la pantalla y ser ya oficialmente un lector de pantallas que permite explorar una pantalla táctil mediante gestos y recibir la información bien mediante voz o braille.

Según la página de Android accessibility suite en la PlayStore este lector de pantallas incluye tres servicios:

  • Talkback: añade feedback de voz, vibración y sonido a tu dispositivo
  • Switch access: permite controlar tu dispositivo mediante gestos
  • Select to speak: permite seleccionar un contenido de la pantalla para ser leído mediante la voz de tu dispositivo

Aunque el nombre del paquete de software ha cambiado Google sigue conservando el nombre de Talkback para identificar el módulo principal del lector de pantalla así como las referencias al lector de pantallas en la documentación de soporte para Talkback

A nivel de uso este cambio de nombre no implica nada para el usuario de lector de pantallas para Android. Más bien resulta beneficioso ya que permite a fabricantes de dispositivos Android o cocineros de roms para Android incluir un único paquete con todo el soporte necesario para que un usuario ciego pueda tener acceso al sistema operativo Android instalando una única aplicación.

Puedes encontrar y descargar la aplicación en la página de Android accessibility suite en la PlayStore

La accesibilidad continúa mejorando en Android

Reciéntemente Google ha liberado la versión 4.2.2 de su sistema operativo para dispositivos móviles.

Con cada nueva versión de Android se incluyen nuevas características de accesibilidad que hacen este sistema más accesible a todos los usuarios.

Características generales de accesibilidad en Android

Android, con cada nueva versión, ha ido incluyendo una serie de características generales de accesibilidad en su sistema. Algunas de las que podemos encontrar son:

  • Talkback: El lector de pantallas más utilizado en Android
  • Gestos de ampliación: tocando 3 veces con un dedo en la pantalla se realizará una ampliación de la zona tocada para ayudar a ver algo en detalle.
  • Personalización del tamaño general de la fuente de letra para todo el sistema: de esta forma podremos hacer que todos los mensajes, contenidos y controles amplíen su tamaño o lo reduzcan adaptándose a las necesidades del usuario.
  • Tecla bloqueo descuelga: una función de atajo de teclado para facilitar la función del teléfono a personas con problemas para localizar rápidamente elementos en la pantalla.
  • Control sobre el giro de la pantalla: para aquellos usuarios que siempre utilicen el dispositivo en modo apaisado o vertical y no quieren que eso se modifique.

Todos estos elementos van siendo actualizados en cada nueva versión de Android. Por ejemplo Talkback, en su última versión, incluye soporte de conectividad con líneas braille gracias al módulo Brailleback o un sistema de activación de TalkBack en cualquier momento.

Las aplicaciones como aliados de la accesibilidad

Pero el mayor avance en accesibilidad específica para ciertos perfiles de discapacidad no ha venido de la mano de Google directamente, se ha originado gracias al trabajo de desarrolladores concienciados e interesados en utilizar los dispositivos móviles como intermediarios entre el usuario con necesidades especiales y el entorno que le rodea.

Los desarrolladores han proporcionado alternativas a productos de apoyo para usuarios que no encuentran cómodos o suficientes a los proporcionados por Google. Por ejemplo, Spiel es una muy buena alternativa a Talkback; eSpeak es una voz metálica de muy poco peso que será más ágil que la voz de Google y tiene mejor gestión de los acentos y algunas consonantes que la última versión de la voz de Google que sigue con su entusiasmo a la hora de pronunciar algo.

Android es un sistema bastante más abierto que otras plataformas de dispositivos móviles como Apple iOS o Microsoft Windows Phone. También es posible utilizar este sistema operativo en mayor diversidad de dispositivos: teléfonos, televisiones, controles domóticos, dispositivos de diseño específico, etc. Todo esto facilita el desarrollo de aplicaciones que amplíen las características de accesibilidad en general o que satisfagan las necesidades de accesibilidad de un perfil de discapacidad determinado.

Los enemigos de la accesibilidad en Android

La gran diversidad y fragmentación de configuraciones posibles en Android es uno de los principales enemigos de la accesibilidad. Su gran capacidad de personalización por parte de los fabricantes puede provocar que encontremos dispositivos Android con sus características de accesibilidad mermadas. Es el caso de muchos teléfonos de las empresas HTC o Samsung las cuales incluyen en sus teléfonos escritorios y temas visuales propios que resultan incompatibles con los productos de apoyo y la capa de accesibilidad de Android.

También las distintas configuraciones de resolución de pantallas, teclas físicas y capacidades de procesador provocan que un servicio o producto de apoyo no funcione como se esperaba debido a que los desarrolladores no pueden probar sus desarrollos en todas las posibles configuraciones.

Por último enemigo tenemos a la propia Google que, en algunas ocasiones, parece desviarse de su objetivo de accesibilidad o interpretar conceptos de accesibilidad y usabilidad de forma anómala o distinta al resto de actores en el ámbito de la tecnología móvil sorprendiendo, en ocasiones, a los usuarios con nuevos servicios sin accesibilidad o que con una nueva versión de uno de sus productos desaparecen algunas características de accesibilidad.

Un futuro prometedor al que se llega con paciencia

Desde la publicación de Android 4.0 es clara la evolución a mejor en su accesibilidad. El sistema permite a una persona ciega utilizar cada vez más aplicaciones y funciones de un teléfono con este sistema. Pero aún no es cómodo utilizar esta plataforma para algunos perfiles de discapacidad y hay que tener especial cuidado a la hora de elegir un teléfono móvil que incluya las características de accesibilidad necesarias para satisfacer a un usuario concreto.

Esperemos que Google siga trabajando en mejorar la usabilidad de su capa de accesibilidad, promover esta entre los desarrolladores para que haya cada vez más aplicaciones accesibles en el Play store, la tienda de aplicaciones Android, y que obligue a los fabricantes a respetar la capa de accesibilidad y sus servicios.

Eyes-free y Android 4, una buena combinación

La aparición de Android 4, por parte de Google ha traído mejoras en la accesibilidad para los dispositivos Android. Muchas de estas mejoras vienen orientadas para dar solución a las necesidades de las personas con discapacidad visual. Muchas de estas mejoras se originan en el proyecto Eyes-free encargados del primer lector de pantallas para Android, más conocido como Talkback.

Eyes-free Talkback, el lector de pantallas de este proyecto, nos permite utilizar una de las nuevas mejoras de la capa de accesibilidad de Android 4. Una persona ciega puede arrastrar el dedo por la pantalla táctil de su dispositivo para explorar los controles que allí aparecen.

Talkback suele venir instalado en la mayoría de distribuciones Android que existen en el mercado ya que los principales fabricantes incluyen en sus teléfonos el paquete básico de accesibilidad para Android 4.

Aunque Talkback nos permita arrastrar el dedo para explorar la pantalla realizar ciertas operaciones básicas se vuelve una actividad compleja para el usuario ciego. Una de esas operaciones es la de introducir texto a través del teclado virtual en pantalla. Por esa razón los miembros del proyecto Eyes-free han desarrollado su propio teclado virtual conocido en el market de Android, la tienda de aplicaciones para esta plataforma, como Eyes-free keyboard.

Eyes-free keyboard ofrece, entre otras cosas, un teclado virtual en pantalla compatible con Talkback. Además permite un modo de navegación parecido al que se usa en VoiceOver para iOS, el lector de pantallas para iPhone e iPad, consistente en movimientos de arrastre corto (flicks) en vertical y horizontal para mover el foco de Talkback y explorar de forma más ordenada la pantalla.

Mejoras sustanciales pero trabajo por hacer

Las mejoras en la capa de accesibilidad para esta versión de Android son notables pero aún faltan características básicas para garantizar una accesibilidad suficiente para esta plataforma. Por ejemplo, para que los controles del interfaz de una aplicación sean reconocidos por la capa de accesibilidad y sus productos de apoyo es necesario que el desarrollador incluya una línea de código por cada control en su proyecto. Esto ha mejorado notablemente ya que sólo es necesario una línea de código por cada control pero el usuario con discapacidad sigue dependiendo de la generosidad y la concienciación de los desarrolladores para que incluyan esas pocas líneas de código.

Otro problema importante es la ejecución errática de los diferentes servicios del proyecto Eyes-free en según qué modelos. Se sabe que el Samsung Galaxy nexus funciona correctamente con el software vinculado al proyecto Eyes-free pero otros dispositivos de este y otros fabricantes no funcionan de la forma esperada. Errores en el reconocimiento de flicks, arrastres y otros gestos son comunes en otros dispositivos; problemas en la síntesis a la hora de pausar la verbalización o retomar la misma y problemas con las teclas de navegación Android (Back, Home, search, etc) en los dispositivos sin teclas físicas son problemas presentes en varios dispositivos que utilizan esta versión de Android.

Pero los problemas más preocupantes son: un usuario con discapacidad visual no tiene un método seguro para activar y desactivar el lector de pantallas o el magnificador ya que el control de gestos incluido por eyes-free no funciona del todo bien y la potencial pérdida de información de un usuario con discapacidad visual a la hora de explorar un interfaz. El usuario está obligado a arrastrar el dedo por toda la pantalla sin garantía de que todo lo que encuentre sea reconocible por el lector de pantallas. El sistema de navegación por gestos ofrecido por Eyes-free keyboard no funciona del todo bien y, en algunas aplicaciones, salta controles y etiquetas de contenido. Un resumen de este problema se puede resumir en la siguiente frase: Una plataforma que obliga a un usuario ciego a arrastrar el dedo por la pantalla durante más de 20 segundos para encontrar el botón aceptar es un sistema que necesita muchas mejoras.

Eyes-free incluye un pequeño tutorial básico de uso pero se limita a las funciones básicas de Talkback. Además aún no se ha incluido soporte para castellano.

Con todo esto podemos decir que Android 4 puede ser utilizado por personas con discapacidad visual con mucha experiencia en el manejo de dispositivos móviles y sus productos de apoyo y para aquellos usuarios con discapacidad con mucha paciencia. Esperemos que estos productos de apoyo y la capa de accesibilidad de Android sigan mejorando para garantizar una experiencia de usuario completamente satisfactoria para los usuarios con y sin discapacidad.

Touch type, teclado virtual accesible para ciegos en Android

Una de las limitaciones más importantes que existen en Android, en cuanto a accesibilidad del sistema para usuarios ciegos, es la imposibilidad de utilizar el teclado virtual en pantalla debido a las limitaciones de exploración de los elementos en pantalla a través de la pantalla táctil. Con Talkback o spiel, los dos lectores de pantallas compatibles, actualmente, con Android no se puede explorar la pantalla tocando con los dedos ya que el usuario, cuando coloca un dedo en la pantalla, activa el elemento y después de la activación la síntesis de voz verbaliza qué se ha activado. Esto provoca que el intentar escribir utilizando el teclado en pantalla sea una operación bastante compleja.

La solución ofrecida por el equipo de desarrollo de accesibilidad de Google y el proyecto Eye-free es un tanto ridícula. Oficialmente dicen que se utilice un teléfono con teclado físico o se conecte un teclado externo vía Bluetooth para poder escribir cualquier cosa. Esta solución va en contra del mercado, en el cual cada vez aparecen más teléfonos con sólo pantalla y sin botones. El conectar un teclado externo Bluetooth implica introducir una clave numérica en el terminal para emparejar los dispositivos, ¿pero, si no podemos teclear cómo introduciremos la clave de emparejamiento?

La comunidad de usuarios y desarrolladores de Android no tiene porqué conformarse con las decisiones de Google para Android. Un ejemplo de esto es el proyecto Touch type, desarrollado por un grupo de desarrollo independiente de Google.

Teclado virtual a semejanza de iPhone

Touch type es un programa para Android que permite sustituir el teclado habitual en Android por otro teclado con la particularidad de ser compatible con la síntesis de voz y accesible en la gestión de gestos en la pantalla.

El método de escritura es muy similar a uno de los métodos que ya se utilizan en el iPhone o en el iPad. Se debe arrastrar el dedo por la parte baja de la pantalla, cada vez que el dedo se coloque sobre una letra, esta será verbalizada. Si dejamos de tocar la pantalla, la letra será introducida en el campo de texto.

Para saber más sobre Touch type puedes visitar la página oficial del proyecto Touch type para Android

Esperanzas en un Android accesible para ciegos

Actualmente el proyecto Touch type está en versión beta, por lo que su funcionamiento no es del todo fiable, pero los resultados obtenidos en esta versión inicial hacen que se tengan esperanzas en tener un Android accesible para ciegos a medio plazo.

Lo que queda por hacer en accesibilidad de Android

Tras obtener una solución para el teclado virtual en Android, sólo falta que los lectores de pantallas se puedan utilizar a través de gestos en la pantalla en lugar de utilizar trackballs, cursores o touchpads, así como algunos botones de navegación. Además se debe conseguir una mayor integración de las librerías de accesibilidad para las aplicaciones disponibles en el Market de Android. Con esto podríamos decir que Android será un duro competidor de iOs en cuanto a la accesibilidad para usuarios ciegos.

En cuanto a otros perfiles de discapacidad decir que Google sigue distraída sin prestar oídos a las necesidades de otros perfiles de discapacidad.